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Découverte de l'eau sur Mars

Les traces semblables à celles qu'auraient pu faire des cours d'eau dans le relief de Mars restent pour nous une énigme. Il est très probable que l'eau ait un jour coulé sur Mars et même que Mars ait possédé un océan. Mais comment et pourquoi cette eau a-t-elle disparu?

L'expérience Mars Odyssey, arrivée sur Mars le 24 octobre 2001, a découvert une grande étendue d'eau gelée sous le sol. Cette glace se compose de boue gelée dans un pergélisol, environ 1 mètre sous la surface du sol martien. Les atterrisseurs Viking ont photographiés au lever du Soleil, sur le sol martien, une fine couche de givre probablement constituée de cristaux de glace d'eau.

La mission Mars-Express a crée la surprise en 2004 quand les instruments SPICAM et OMEGA ont détecté de l'eau gelée en contact avec l'atmosphère au pôle Sud.

Plus tard, en 2005, l'instrument radar MARSIS a découvert, non seulement que les couches inférieures des calottes polaires étaient composées d'eau pure, mais il a découvert des gisements souterrains profonds de glaces à d'autres latitudes. La cartographie de ces dépots est en cours.

Quelle est la quantité d'eau dans l'atmosphère de Mars?

Dans l'atmosphère de Mars, la quantité d'eau ne dépasse pas les 100 micromètres. En comparaison, une atmosphère sur Terre de 1 millimètre d'eau de pluie est qualifiée de très sèche. D'autres études pour mieux connaître le cycle de l'eau de Mars sont donc encore nécessaires.

Glace d'eau résiduelle sur le sol du cratère Vastitas Borealis sur Mars. Crédits ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)